German Pronouns

German Grammar: Pronouns

Accusative Reflexive Pronouns   ♦   Dative Reflexive Pronouns   ♦   Possessive Pronouns   ♦   Relative Pronouns   ♦  Demonstrative Pronouns   ♦   Interrogative Pronouns


Accusative Reflexive Pronouns

 

Reflexive pronouns might be a bit tricky to understand at first, but they are often used as part of a verb in order to ensure that the meaning is as specific as possible. For Germans, “ich wasche” (I wash / I’m washing) would be nowhere near enough to explain the act of washing oneself, even though an English speaker might ask themselves, “Well, what on earth else would I be washing if I didn’t specify?”

This is the reason for a variety of German verbs that we may not necessarily have direct English translations for, such as: “sich freuen” (to be glad) and “sich irren” (to be mistaken).


Personal PronounReflexive PronounExample UsageEnglish Translation
ichmichIch wasche mich.I wash myself.
dudichDu wäschst dich.You wash yourself.
ersichEr wäscht sich.He washes himself.
siesichSie wäscht sich.She washes herself.
essichEs wäscht sich.It washes itself.
wirunsWir waschen uns.We wash ourselves.
ihreuchIhr wascht euch.You wash yourselves.
siesichSie waschen sich.They wash themselves.
SiesichSie waschen sich.You wash yourself.

 

Using these verbs is not complicated, you just need to conjugate the verb as usual, and remember to include both the personal pronoun – ich / du / er / sie / es / wir / ihr / sie / Sie – and the corresponding reflexive pronoun – mich / dich / sich / sich / sich / uns / euch / sich / sich. The word order goes like this:

 

Er wäscht sich jeden Tag.

Jeden Tag wäscht er sich.

Wenn er sich wäscht, habe ich keinen Zutritt zum Bad.

 

As you can see, the reflexive part (in this case, “sich”) always follows the personal pronoun (here, “er”). The rest of the verb (wäscht) follows the same rules as normal; it always takes second position unless influenced by a conjunction such as “wenn”, which sends the verb to the end of the clause.

 

Aside from there being a set list of reflexive German verbs (obligatory reflexives – see below), you also have the option of making a lot of German verbs reflexive if you so wish. The general rule is that if a verb requires a subject and an object (a transitive verb), and there is no object given (i.e. the subject is both the subject and the object), then you must use a reflexive pronoun:

 

Der Mann hat den Hund verletzt. [Subject = der Mann , Object = den Hund]

Der Mann hat sich verletzt. [Subject = der Mann , Object = der Mann]

 

More on this topic can be found below. For now, have a look at the following list of common reflexive verbs that take accusative pronouns:

 

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Common Reflexive Verbs that take Accusative Pronouns

Reflexive VerbPrepositionEnglishExample
sich aufregenüberto get upset / angry aboutSie regt sich über jede Kleinigkeit auf.
sich auskennento know sth. wellIch kenne mich in Paris sehr gut aus.
sich ausruhento relaxEr ruht sich nach einem langen Arbeitstag aus.
sich bedankenfürto thank forSie bedanken sich für das Geschenk.
sich beeilento hurryDu hast verschlafen - du musst dich jetzt beeilen!
sich beschwerenüberto complain aboutDer Vermieter beschwert sich über die laute Musik.
sich bewerbenumto apply forIch möchte mich auf diesen Job bewerben.
sich entscheidenfürto decide onWir haben uns für dieses Haus entschieden.
sich entschuldigenfürto apologize forDie Mutter entschuldigt sich für das Verhalten ihrer kinder.
sich erholento recoverErhol dich gut nach deiner Operation!
sich erkältento catch a coldHabt ihr euch erkältet?
sich erkundigennachto enquire aboutSie erkundigt sich nach dem Stand ihrer Bewerbung.
sich freuenaufto look forward toIch freue mich auf meinen Geburtstag.
sich freuenüberto be pleased aboutDas Kind freut sich über das Geschenk.
sich fürchtenvorto be afraid ofMeine Tochter fürchtet sich vor Spinnen.
sich interessierenfürto be interested inWir interessieren uns für Kunst.
sich irrento be mistakenEntschuldigung, ich habe mich geirrt.
sich konzentrierenaufto concentrate onEr kann sich auf den Unterricht nicht konzentrieren.
sich kümmernumto take care of sb. / sth.Kümmerst du dich um deinen kranken Vater?
sich schämenfürto be ashamed ofDer Politiker schämt sich für seine Vergangenheit.
sich umsehento look aroundDas Haus ist toll! Darf ich mich ein bisschen umsehen?
sich verlaufento get lostSich in London zu verlaufen ist sehr einfach.
sich wundernüberto wonder aboutEr wundert sich über ihr Verhalten.


Dative Reflexive Pronouns

 

Dative reflexive pronouns are pretty much the same as accusative reflexive pronouns, except the “I” and “you” forms change to “mir” and “dir“, respectively.


Personal PronounReflexive PronounExample UsageEnglish Translation
ichmirIch kaufe mir ein Auto.I buy myself a car.
dudirDu kaufst dir ein Auto.You buy yourself a car.
ersichEr kauft sich ein Auto.He buys himself a car.
siesichSie kauft sich ein Auto.She buys herself a car.
essichEs kauft sich ein Auto.It buys itself a car.
wirunsWir kaufen uns ein Auto.We buy ourselves a car.
ihreuchIhr kauft euch ein Auto.You buy yourselves a car.
siesichSie kaufen sich ein Auto.They buy themselves a car.
SiesichSie kaufen sich ein Auto.You buy yourself a car.

 


Sentences containing reflexive verbs taking a dative pronoun are formed the same way as those taking an accusative pronoun:

 

Ich kaufe mir ein neues Auto.

Welche Filme siehst du dir gerne an?

 

Below you will find a list of reflexive verbs that always take dative reflexive pronouns, but you can also choose to use dative pronouns with some of the reflexive verbs you learnt about in the accusative section above. When we use transitive verbs (verbs that require an object), and subject and object of the sentence are the same, we use accusative reflexive pronouns:

 

Ich wasche mich. [Subject = Ich , Object = Ich] – I wash myself.

Ich rasiere mich. [Subject = Ich, Object = Ich] – I shave.

 

However, if we add a different object we can also add a dative pronoun in order to make the sentence a bit more specific:

 

Ich wasche mir die Hände. [Subject = Ich , Object = die Hände] – I wash my hands.

Ich rasiere mir die Beine. [Subject = Ich , Object = die Beine] – I shave my legs.

 

As English speakers, we would tend to say something like “Ich rasiere meine Beine” because we’re forming the sentence according to the logic of our own language, but Germans use reflexive pronouns a lot more often than we would use words like “myself” and “himself”. It may feel strange at first, but if you’re talking about doing someone doing something to / for themselves or to / for someone else, try to say it using a dative reflexive pronoun.

 

Have a look at the list below for some common reflexive verbs that you can use to practice your dative pronouns!

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Common Reflexive Verbs that take Dative Pronouns

VerbEnglishExample
sich anhörento listen toWas für eine Musik hört ihr euch an?
sich ansehento watchWir sehen uns heute Abend einen Film an.
sich einbildento imagineEs gibt hier keine Gespenster. Das bildest du dir nur ein.
sich erlaubento allowMeine Eltern erlauben mir nicht, heute Abend auszugehen.
sich kaufento buyEr kauft sich ein neues Auto.
sich leistento affordLeider kann ich mir diese Schuhe nicht leisten.
sich merkento keep in mindIch muss mir deinen Geburtstag merken.
sich vornehmento decide to do sth.Sie nimmt sich vor, mehr Sport zu machen.
sich vorstellento imagineKannst du dir vorstellen, in einer Welt ohne Musik zu leben?
sich wünschento wishWas wünschst du dir zu Weihnachten?

 Possessive Pronouns

 

The German possessive pronouns are : mein (my)  /  dein (your)  /  sein (his / its)  /  ihr (her)  /  unser (our)  /  euer (your pl.)  /  ihr (their)  /  Ihr (your pol.)

But as I’m sure you have already realized, nothing in German is ever that easy! These pronouns cannot be used in their basic form and must first be defined as either Independent or Dependent possessive pronouns.

 

Independent Possessive Pronouns:

 

Independent possessive pronouns are pronouns that, as their name suggests, are used on their own without a noun. Some examples of these would be:

 

“Wem gehört der Koffer?” – Das ist meiner. 

 

In English, we would just say “mine”, but in German you have to pay attention to the gender of the noun in question. “Koffer” in this case is masculine, and your reply is in the simple nominative case, so you say “meiner” and not just “mein“.

 

“Wessen Hund hast du gesehen?” – “Seinen!” [pointing to the male owner]

 

You saw “his” dog, which is the accusative case. Think about the full sentence: “I saw his dog”. I would be the subject and his dog would be the masculine object. That makes it seinen Hund.

 

Mit wessen Geld hast du deinen Computer gekauft?” – “(mit) Ihrem!” [pointing to parents]

 

This one’s a bit easier since there is a preposition – “mit” – in the question, and “mit” is always followed by the dative case in German. “Geld” is a neuter noun, so it’s “ihrem“.

 

See the table below for all possible genders and cases:

 MasculineFeminineNeuterPlural
Nominativemeinermeinemeinsmeine
Accusativemeinenmeinemeinsmeine
Dativemeinemmeinermeinemmeinen

 

Dependent Possessive Pronouns:

 

Dependent possessive pronouns are where it gets a bit tricky. These pronouns take a noun – e.g. “my dog” – and can also take an adjective – “my big dog” – which means that both the pronoun and the adjective need to be declined according to the gender of the noun and the case of the sentence.

The good news is that dependent possessive pronouns and their adjectives are declined exactly the same way as indefinite articles – ein / eine / ein / keine. Open the table below to see the full breakdown.

Declension of Possessive Pronouns & their Adjectives

 MasculineFeminineNeuterPlural
Nominativemein

mein alter Hund
meine

meine kleine Katze
mein

mein großes Haus
meine

meine bunten Blumen
Accusativemeinen

meinen alten Hund
meine

meine kleine Katze
mein

mein großes Haus
meine

meine bunten Blumen
Genitivemeines

meines alten Hundes
meiner

meiner kleinen Katze
meines

meines großen Hauses
meiner

meiner bunten Schuhe
Dativemeinem

meinem alten Hund
meiner

meiner kleinen Klatze
meinem

meinem großen Haus
meinen

meinen bunten Schuhen

 Relative Pronouns


 Demonstrative Pronouns


 Interrogative Pronouns


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